Vale comienza a operar camiones autónomos en su mina más grande de Brasil

Camiones de acarreo autónomos estacionados en el área minera de Carajás. /Foto: Michael Roger / Vale.

Vale comenzó a operar seis camiones de acarreo autónomos en el complejo de mineral de hierro de Carajás, en el estado de Pará, Brasil. Para fin de año, diez vehículos estarán operando en el sitio.

Esta iniciativa forma parte de un conjunto de acciones encaminadas a incrementar la seguridad de los empleados, hacer la operación más sostenible ambientalmente y lograr ganancias en competitividad. La implementación va acompañada de un plan de recursos humanos para capacitar a los empleados para trabajar con las nuevas tecnologías digitales.

Capaces de mover 320 toneladas métricas a la vez, los camiones autónomos se estaban probando en un área aislada en Carajás desde 2019. La semana pasada comenzaron la fase final de pruebas en la mina N4E y el 1 de septiembre se pusieron oficialmente en funcionamiento.

La operación autónoma comenzó a ser implementada por Vale en la mina Brucutu, en el estado de Minas Gerais, Brasil, en 2016, y hoy cubre los 13 camiones de acarreo de esa unidad. Desde la implementación en Brucutu, no se ha registrado ningún accidente causado por camiones.

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Los camiones autónomos están controlados por sistemas informáticos, GPS, radar e inteligencia artificial, cubriendo el recorrido entre el frente minero y la zona de descarga. Al detectar riesgos, el equipo detiene sus operaciones hasta que se despeja nuevamente el camino. Los sensores del sistema de seguridad son capaces de detectar tanto objetos más grandes como rocas grandes y otros camiones, como seres humanos en las cercanías de la carretera. Por lo tanto, se eliminaron situaciones de riesgo, como vuelco y colisión.

La introducción de camiones autónomos en Carajás es un paso más de Vale hacia su ambición de convertirse en un referente en seguridad en la minería y hacia el objetivo de reducir las emisiones de carbono en un 33% hasta 2030, dice Antônio Padovezi, director del Corredor Norte de Vale. La tecnología reduce la exposición de los empleados a los riesgos inherentes a la actividad y también aporta beneficios medioambientales, reforzando nuestro nuevo pacto con la sociedad”.

Personas en el centro de las decisiones

Operador en sala de control lejos del sitio minero. /Foto: Michael Roger / Vale.

En el camión autónomo no hay operador en la cabina. Pero la gente sigue desempeñando un papel relevante en la operación. Otros equipos que circulan por la mina, como motoniveladoras y tractores, seguirán estando atendidos. Por tanto, los operadores de estos vehículos recibieron formación para interactuar con camiones autónomos. Ya se han capacitado 32 operadores y a fin de año esta cifra llegará a 120. Serán 208 horas de capacitación para cada operador, totalizando casi 25.000 horas.

Durante los próximos 12 meses, la operación será asistida por el proveedor de camiones. Pasado este plazo, se espera que asuma plenamente la operación. Cuando esto ocurra, se crearán nuevos puestos de trabajo en salas de control, alejadas del frente minero.

“La implantación de trabajadores autónomos en la operación se realiza con la preocupación de mantener a las personas en el centro de las decisiones”, explica el gerente del Programa Autonómico, Pedro Bemfica. “La introducción de la tecnología digital impulsa la evolución de las habilidades profesionales de los empleados y los prepara más para la tendencia de transformación digital de la industria”.

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Medio ambiente y competitividad

Con base en los datos de mercado, se espera un aumento en la vida útil de los equipos en torno al 7%, reduciendo la generación de residuos como piezas y lubricantes, y un aumento en la vida útil de aproximadamente un 25%, lo que también conducirá a una menor generación de residuos de este rubro.

El proyecto también conducirá a un aumento de la competitividad de las operaciones de Vale. Habrá una mayor eficiencia, lo que se traducirá en una mayor productividad por hora. Se espera que los costos de mantenimiento disminuyan en un 3%.

Tecnología en expansión

El programa autónomo de Vale continúa expandiéndose, con una inversión total de alrededor de USD 34 millones en 2021. Para fin de año, 23 camiones, 21 perforadoras y cuatro patios de almacenamiento (apiladores y recuperadores) estarán en operación en toda la empresa en cuatro estados (Pará, Minas Gerais, Maranhão y Rio de Janeiro). En el exterior, el funcionamiento autónomo ya es una realidad en Canadá, con taladros y palas, y en Malasia, con máquinas de almacén.

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